Ouvimos há muito tempo avisos de que o programa de seguridade social em que 52 milhões de americanos dependem para obter seus benefícios de aposentadoria poderia um dia ficar sem dinheiro.

Os analistas dizem que isso não vai acontecer – nem que seja porque as pessoas mais velhas são uma força de votação tão poderosa – mas este ano o sistema atingiu um marco preocupante: a Administração da Seguridade Social informou que os benefícios de aposentadoria pagos mensalmente excederam as receitas e os juros dos impostos que financiam o programa.

Isso exigiu o primeiro mergulho dos escritórios de advocacia previdenciária Barueri no Fundo de Seguridade Social em 35 anos. Até 2034, calculou a agência, ela esgotará essas reservas e suas receitas cobrirão apenas cerca de quatro quintos dos benefícios prometidos.

“Há um problema, mas não uma crise”, disse Andrew Eschtruth, pesquisador do Center for Retirement Research no Boston College. “É algo que os formuladores de políticas já agiram antes, e o programa sempre pagou todos os benefícios”.

Fazer ajustes para manter o solvente da Previdência Social, por mais crucial que seja, representa apenas uma das questões que o Congresso enfrenta. Também poderia corrigir aspectos desatualizados de um programa que atende quase 90% dos americanos com mais de 65 anos.

“É um bom momento para dar um passo atrás e tentar tornar a Previdência Social mais eficaz”, disse Richard Johnson, do Urban Institute, autor de um novo relatório sobre o aumento da idade de aposentadoria do programa.

As correções provavelmente incluirão alterações projetadas para trazer mais dinheiro e pagar menos. A imposição de um imposto mais alto sobre a folha de pagamento ou o aumento do nível de rendimentos sujeitos aos impostos da Seguridade Social (a partir de 1º de janeiro, eles serão aplicados aos primeiros US $ 132.900, já um aumento) aumentaria as receitas.

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As medidas de economia de dinheiro podem incluir a redução de benefícios para quem recebe altos salários e o número de anos em que os trabalhadores coletam benefícios aumentando as idades de elegibilidade. Normalmente, essas mudanças são adotadas para os trabalhadores mais jovens, e não para os que já recebem Previdência Social ou à beira da qualificação para receber benefícios.

Os imperativos demográficos subjacentes a essas opções são evidentes. Com os baby boomers se aposentando, o sistema tem mais beneficiários para apoiar. Expectativas de vida mais longas – cerca de cinco anos adicionais nas últimas décadas – e melhoria da saúde significaram que “as pessoas certamente podem trabalhar mais do que em 1960”, disse Johnson.

O Seguro Social agora permite que os trabalhadores reivindiquem benefícios aos 62 anos de idade, apesar de receberem cheques maiores se esperarem até a aposentadoria completa (66 a 67) ou mais. O pagamento mensal médio este ano: $ 1347,46.

Trabalhar por mais tempo e reivindicar benefícios mais tarde – tendências já em andamento – compensa de maneiras que vão além da própria Previdência Social. “É bom para as pessoas, é bom para as receitas fiscais do governo e pode alimentar o crescimento econômico”, disse Johnson.

Mas, como aponta o relatório, viver mais nem sempre significa que as pessoas podem trabalhar mais. Profissionais de alta renda podem optar por permanecer no emprego, disse ele, mas “os problemas de saúde estão cada vez mais concentrados entre os trabalhadores menos instruídos e estão ficando cada vez mais para trás” economicamente. Além disso, mesmo aqueles que poderiam trabalhar frequentemente descobrem que “os empregadores não parecem ansiosos para contratar jovens de 62 anos”.

No início dos anos sessenta, constatou sua análise dos dados de pesquisas nacionais, um quarto dos graduados do ensino médio e 37% daqueles sem diploma de ensino médio relatam limitações de trabalho relacionadas à sua saúde. Muitos dizem que seus empregos exigem um esforço físico substancial.

O relatório do Instituto Urbano sugere aumentar a idade do direito inicial para 65 e a idade completa para a aposentadoria para 70, mas criando salvaguardas para quem não pode trabalhar, talvez por meio de outros programas do Seguro Social.

A agência poderia fornecer uma rede de segurança através da engorda de benefícios para a renda muito baixa. Ele poderia expandir seu programa de Renda Suplementar de Segurança (SSI), reestruturar a maneira como seu seguro de invalidez funciona ou fornecer benefícios parciais para trabalhadores que não são totalmente deficientes.

Enquanto alguns grupos de reflexão e equipes do Congresso estão explorando maneiras de fortalecer financeiramente a Seguridade Social, outros estão analisando disposições obsoletas que penalizam os beneficiários, principalmente as mulheres.

O senador Bob Casey, democrata da Pensilvânia, introduziu uma legislação destinada a ajudar viúvas, viúvos e cônjuges divorciados a se qualificarem para receber pagamentos mais altos e a receber benefícios mais cedo se estiverem desativados.

“Este projeto aumentaria a renda dos beneficiários da Previdência Social que provavelmente viverão na pobreza, a maioria das quais são mulheres”, disse Casey, membro do Comitê Especial de Envelhecimento do Senado, em comunicado.

Falando em mulheres e previdência social, outro esforço concederia crédito de trabalho para aqueles que deixarem temporariamente a força de trabalho por causa de responsabilidades de cuidar.

Na década de 1930, quando a Lei de Seguridade Social foi aprovada e alterada, os formuladores de políticas assumiram que as mulheres ficavam em casa enquanto os homens trabalhavam. Os benefícios do cônjuge e dos sobreviventes representaram uma tentativa de prover esposas (e filhos menores) que não tinham histórico de trabalho próprio.

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“As grandes mudanças demográficas ao longo de 80 anos levaram a menos mulheres se qualificando para os benefícios do cônjuge”, disse Eschtruth, co-autor de uma recente pesquisa internacional sobre créditos de cuidador.

Os pesquisadores descobriram que 23% dos dólares da Previdência Social destinavam-se aos benefícios dos cônjuges e das viúvas em 1960, em comparação com apenas 11% em 2016. Isso ocorre em parte porque uma proporção crescente de mulheres não se casa mais ou tem casamentos que não duram 10 anos , o limite para se qualificar para benefícios de cônjuge divorciado.

Também reflete o fato de que, à medida que as mulheres ingressam na força de trabalho, elas podem se qualificar para os benefícios de aposentadoria da Seguridade Social com base em seus próprios históricos de trabalho. Mas como as mulheres ganham menos e têm maior probabilidade de passar anos sem remuneração como cuidadoras, seus benefícios de aposentadoria ainda podem sofrer.

“Até que ponto a sociedade valoriza o mercado de prestação de cuidados?” Sr. Eschtruth perguntou. A resposta, no momento, é que quase não acontece, pelo menos nos Estados Unidos.

A maioria dos outros países industrializados credita alguns anos de prestação de cuidados no cálculo dos benefícios de aposentadoria, segundo a pesquisa do Boston College. No Reino Unido e na Alemanha, esses créditos cobrem os cuidados de pessoas mais velhas e crianças.

A legislação introduzida pelo senador Chris Murphy, democrata de Connecticut, no ano passado incorporaria o cuidado ao calcular os futuros benefícios de seguridade social de uma pessoa. Para se qualificar, uma pessoa teria que prestar 80 horas de atendimento por mês a um “pai, cônjuge, parceiro doméstico, irmão, filho, tia ou tio” que precisasse de assistência nas atividades diárias. O cuidador seria creditado com um salário modesto por até cinco anos.

Infelizmente, nenhuma dessas mudanças parece iminente.

Na última vez em que o Congresso fez grandes ajustes no Seguro Social, em 1983, “não recebemos trocas até que o fundo fiduciário corresse alto risco de não poder pagar benefícios”, disse Johnson. Essa rodada também pode envolver indenização e atraso, pelo menos até depois da eleição presidencial.

“Qualquer tipo de mudança será doloroso para alguém”, disse ele, “então há um grande incentivo para o Congresso lançar a lata no caminho”.